Pemilik Newcastle, Mike Ashley, menuntut jawaban setelah perincian tawaran pengambilalihan Saudi, yang memicu tuduhan “pencucian olahraga” oleh aktivis hak asasi manusia.

Taipan Sports Direct kembali ke negara itu pada hari Senin, dua hari setelah Wall Street Journal melaporkan bahwa Dana Investasi Publik Arab Saudi – yang dikendalikan oleh Putra Mahkota Mohammed bin Salman – adalah pemain utama dalam sebuah konsorsium yang telah melakukan pembicaraan dengan perwakilan Ashley sekitar empat bulan lamanya.

Rincian lebih lanjut dari proposal £ 340 juta, bernama Proyek Zebra, telah muncul di tengah klaim bahwa itu “90%” kemungkinan akan terus maju.

Kelompok ini telah dikumpulkan oleh Amanda Staveley, yang mempelopori tawaran yang gagal untuk klub oleh PCP Capital Partners dua tahun lalu dengan pemilik Magpies menuduhnya membuang-buang waktu setelah berbulan-bulan akhirnya diskusi menjadi sia-sia, sebuah tuduhan yang sangat dia bantah.

Ashley yang frustrasi, yang juga dalam pembicaraan dengan pihak lain yang berkepentingan, berada di luar negeri ketika cerita itu pecah dan kantor berita PA memahami dia kembali untuk meluncurkan pemeriksaan ke dalam kebocoran yang telah membuatnya jelas sejak upaya pertama Staveley untuk mencapai kesepakatan bahwa di masa depan negosiasi tidak boleh dimainkan di depan umum.

Sumber yang dekat dengan tokoh olahraga itu mempertanyakan waktu dan motivasi untuk pengarahan tersebut, yang memicu spekulasi di sekitar klub, dan mereka tetap skeptis seperti penggemar yang telah melihat beberapa usulan pengambilalihan runtuh sejak klub itu disiapkan untuk dijual sekali lagi pada Oktober 2017.

Arab Saudi telah menjadi semakin meningkat dalam olahraga internasional dalam beberapa bulan terakhir, menggelar pertarungan gelar kelas berat dunia Antony Joshua melawan Andy Ruiz Junior dan Piala Super sepakbola Spanyol, dan berita-berita menarik di Newcastle dari negara Arab disambut oleh tanggapan kuat dari Amnesty International.

Kepala kampanye Amnesty di Inggris, Felix Jakens mengatakan: “Bukan bagi kami untuk mengatakan siapa yang harus memiliki Newcastle, tetapi para pemain, staf ruang belakang dan penggemar harus melihat ini seperti apa – pencucian olahraga, polos, dan sederhana.

“Mengingat besarnya investasi dalam olahraga yang kita lihat dari Arab Saudi baru-baru ini, pengambilalihan Newcastle United tidak akan menjadi kejutan besar,” katanya.

“Arab Saudi terkenal dengan upayanya dalam ‘pencucian olahraga’, mencoba menggunakan kemewahan dan prestise olahraga papan atas sebagai alat PR untuk mengalihkan perhatian dari catatan hak asasi manusia yang buruk di negara itu.

“Di bawah Putra Mahkota Saudi, Mohammad bin Salman, ada tindakan keras terhadap hak asasi manusia, dengan sejumlah aktivis damai dipenjara, termasuk Loujain al-Hathloul dan pembela hak-hak wanita pemberani lainnya.

“Ada serangan terang-terangan atas pembunuhan Jamal Khashoggi, ada kekhawatiran terus menerus atas peretasan Saudi, dan koalisi militer yang dipimpin Saudi di Yaman memiliki catatan berdarah meluncurkan serangan tak pandang bulu di rumah dan rumah sakit.

“Efek olahraga dapat ditangkal jika mereka yang terlibat bersedia melakukannya. Staf dan penggemar di Newcastle United harus membiasakan diri dengan situasi hak asasi manusia yang mengerikan di Arab Saudi dan bersiap untuk membicarakannya.”